Thunderbolt er en teknologi eller protokol til højhastighedsoverførsel af data udviklet af Intel i samarbejde Apple i 2011. En af de smarte ting ved Thunderbolt er at det foruden at overføre data også kan benyttes til at give enheder strøm med. Det kunne være en skærm, der således kun behøver én ledning til computeren da denne ledning både klarer dataoverførsel og leverer strømmen til skærmen. Med Thunderbolt kan enheder desuden forbindes i kæde og én port kan understøtte op til seks tilsluttede enheder.

Thunderbolt findes i flere versioner. Den seneste version hedder Thunderbolt 3. De to første udgaver af Thunderbolt benyttede en Mini DisplayPort som det fysiske interface, mens Thunderbolt 3 er gået over til at benytte USB-C. Det er skaber forvirring fordi USB-C også benyttes som interface for USB 3.1-protokollen der er en konkurrent til Thunderbolt 3. Thunderbolt 3 og USB 3.1 benytter altså den samme ene type port, nemlig USB-C. Det betyder at man ikke ud fra porten på computeren eller tilbehøret kan sige om Thunderbolt 3 understøttes eller ej. Det samme gælder for kablerne. Det at en kabel har et USB-C-stik i hver ende fortæller ikke hvilken dataprotokol kablet virker med.

Lyder det forvirrende? Det ér forvirrende og det handler om at holde tungen lige i munden, når man skal find de rette kabler til sit Thunderbolt-udstyr. Jeg vil prøve at forklare lidt nærmere.

Sådan finder du det rigtige Thunderbolt 3-kabel

Den første hovedregel er at rene USB 3.1-kabler aldrig vil kunne benyttes til Thunderbolt 3. Dette altså på trods af at begge kabler har samme fysiske stik i begge ender. De ladekabler der følger med Apples MacBooks er et godt eksempel. De fungerer ikke som Thunderbolt-kabler selvom de umiddelbart ligner. For at virke med Thunderbolt 3, skal kablet være mærket med understøttelse af dette. Du kan kende Thunderbolt 3-kabler på at de har et lille lyn på stikket.

Men selv når dette er tilfældet er der forskelle på kablerne. Thunderbolt-kabler kommer nemlig i passive og aktive udgaver. Passive kabler er de billigste, men de kan kun have en meget begrænset længde - kun op til cirka 0,5 meter hvis de skal udnytte den fulde hastighed. Det er denne type kabel der følger med når man køber et stykke tilbehør som en eksterne disk eller en dock. Så længe kablerne ikke er for lange fungerer de passive kabler fint og vil som udgangspunkt også altid understøtte USB 3.1.

Skal kablerne være længere, skal de være aktive hvis de skal holde en høj datahastighed. På et kabel af to meters længde vil overførselshastigheden typisk være 20 Gbit/s for passive kabler og det dobbelte for aktive kabler. Til gengæld understøtte aktive Thunderbolt 3-kabler ikke USB 3.1, men er rene Thunderbolt-kabler. Desuden er de dyrere end de passive kabler. Ud fra længden på kablet alene kan man ikke sige noget om om det er passivt eller aktivt, der findes nemlig også lange passive kabler.

Vi er altså i en situation, hvor der findes korte og lange kabler som desuden kan være passive eller aktive. De aktive er de hurtigste, men understøtter til gengæld kun Thunderbolt 3 og ikke USB 3.1. Regner vi desuden et af Apples standard ladekabler med, er det et femte kabel, da det er en langt passivt kabel, der hverken understøtter Thunderbolt 3 eller USB 3.1, men alene den langsomme USB 2-teknologi.

Det største problem er at kablerne - specielt dem fra ukendte producenter - ikke altid er mærket ordentligt. Der findes ganske enkelt ikke en industristandard for mærkning af USB-C-kabler. I praksis er det ofte umuligt at finde oplysninger om aktivt vs. passivt, overførselshastighed og strømoverførsel. Det sidste er noget jeg slet ikke har været inde på - og som kun gør forvirringen større. Der er nemlig også forskel på hvor meget strøm de enkelte kabler kan overføre - og heller ikke dét hænger sammen med længden. Nogle kabler kan overføre 60W andre 100W eller alt derimellem.

Min anbefaling er at gå efter de passive kabler

Nemt er det altså ikke, når man skal ud for at købe et nyt Thunderbolt 3-kabel. Typisk vil alle de korte kabler der følger med udstyret fungere fint. Det man derfor er ude efter er et langt Thunderbolt 3-kabel. Min anbefaling er at gå efter de passive kabler. Med mindre du har helt specielle krav til hastigheden vil de være hurtigere nok og har desuden den fordel, at du kan bruge dem som USB 3.1-kabler til printere etc. Derudover er de billige end de aktive kabler.

Er du på udkig efter rene USB 3.1-kabler er det noget nemmere. Her er der i praksis ikke den store forskel, så her kan du bare købe det du nu synes bedst om. Men sørg for at gå uden om Thunderbolt 3-kablerne. Der er ingen grund til at betale ekstra for den funktion, hvis ikke du skal bruge den til noget. De rene USB-C-kabler er noget billige end Thunderbolt 3-kabler.

USB-C-standarden der skulle gøre det hele så nemt er altså i mange tilfælde bare med til at gøre forvirringen større, da der som beskrevet er stor forskel på de enkelte kabler. USB-C er ikke bare USB-C.

Anbefalede Thunderbolt 3-kabler

Apples eget Thunderbolt 3-kabel er 0,8 meter langt og understøtter op til 40 Gbps og strømforsyning med op til 100 W. Det understøtter også USB 3.1. Kablet koster 379 kroner (link til Apple Store).

Skal det være længere laver Belkin et rigtigt godt allround Thunderbolt 3-kabel der kan overføre data med op til 40 Gbps og op til 60 W strøm. Det understøtter desuden USB 2 og USB 3.1. Prisen for et 2 meter langt kabel er 589 kroner (link til Apple Store).