Stort set alle Apples produkter bliver produceret i fjernøsten. Eksempelvis hos Foxconn, der bandt andet samler iPhones og iPads. Det samme er tilfældet for en meget stor del af alle andre producenters elektronik.

Fra tid til anden hører man dog udtalelser om, at Apple burde producere deres iPhones i USA. Det er især amerikanere der har den holdning. Lige nu er den republikanske præsidentkandidat Donald Tump meget i vælten med hans ideer om at produktionen skal flyttes tilbage til USA. Det gælder ikke bare Apple, men helt generelt. Præsident Obama han også en gang afbrudt Steve Jobs under en tale og spurgt ham hvad der skulle til, for at Apple ville flytte produktion til USA.

Umiddelbart lyder ideen tilforladelig. Hvorfor sende gode arbejdspladser til fjernøsten? Tilbageførte man de mange millioner produktionsjobs til den amerikanske industri, var der ingen tvivl om, at mange amerikanere ville få et bedre liv med mere økonomisk råderum. Endnu flere kinesere ville selvfølgelig tilsvarende få et dårligere liv med mindre økonomisk råderum, men det hænger jo nødvendigvis sammen i en verden med begrænset arbejdsudbud.

Jobs: Det kommer aldrig til at ske

Nu er pointen med denne artikel dog ikke så meget at diskutere det politiske aspekt at udflagningen af amerikanske arbejdspladser. I stedet vi jeg fortælle hvorfor det ikke kan være anderledes. Det er helt urealistisk at Apple flytter produktionen af iPhones til USA.

Tilbage til Obamas spørgsmål til Steve Jobs. Jobs svar var meget sigende. "De arbejdspladser kommer aldrig tilbage.", sagde han ifølge en gæst ved arrangementet. Det var ikke en trussel, men en tør konstantering.

I gamle dage var det en selvfølgelighed, at et firma selv ejede produktionskapacitet, og selv producerede sine produkter. Tag eksempelvis Nokia, der havde fabrikker i flere lande. En af grundene til Apples succes er, at de begyndte at få produceret computere, iPhones og så videre på kontrakt i Kina eller andre steder. Pludselig blev det overflødigt at eje produktionskapacitet i hjemlandet.

Det handler ikke kun om at lønningerne er lavere i Kina. Det er mere fleksibiliteten. New York Times har tidligere i en længere artikel om emnet, bragt en historie, der meget godt fortæller, hvad det handler om. Her i min genfortælling.

En typisk Steve Jobs-anekdote

I 2007, få uger før den oprindelige iPhone var planlagt til at lande i butikkerne, indkaldte Apples daværende chef, Steve Jobs, en lille betroet flok til et møde. Jobs var ikke glad. Op af lommen tog han en iPhone-prototype. Han holdt den op så alle kunne se at plastikskærmen var fyldt med små ridser. Den gang var det normalt at bruge plastikskærme i mobiltelefoner fordi det var for vanskeligt at tilskære glas præcist nok. Jobs havde haft iPhonen i lommen sammen med sine nøgler. Det samme vil andre have, sagde Jobs. "Jeg vil ikke sælge et produkt, der bliver ridset. Jeg vil have en glasskærm, og den skal være perfekt. I får seks uger." Seks uger til at finde ud af, hvordan man producerer en glasskærm i million-antal. Typisk Jobs i øvrigt at stille den slags nærmest umulige krav.

En af deltagerne ved mødet booked umiddelbart efter en fly til Shenzhen i Kina. Dette er væsentligt. Apple hører hjemme midt i den amerikanske teknologihøjborg - Silicon Valley. Alligevel var det i Kina, løsningen på problemet blev søgt. Skærmen blev redesignet og en producent fundet. Redesignet var af en karakter, så samlelinjen på fabrikken skulle ændres. Det er normalt ikke noget man bare lige gør med så kort varsel. Da de redesignede skærme begyndte at ankomme til fabrikken tæt på midnat, gik en formand over i fabrikkens tilknyttede sove- og opholdsrum og hev 8.000 arbejdere ud af fjerene. De fik en kop te og en kiks, og så gik natholdet ellers i gang med det samme. Inden for en halv time var de i gang med at samle iPhones. Inden for 96 timer efter Apples beslutning om et radikalt redesign producerede fabrikken 10.000 iPhones om dagen.

Artiklen NY Times har en mere detaljeret gennemgang af hvordan amerikanske Corning ellers var blevet udvalgt at Apple til at producere glasset. De kunne bare ikke følge med den kinesiske effektivtet.

Dette ville ikke kunne lade sig gøre i USA

Den fleksibilitet og hastighed, ville ingen amerikansk fabrik kunne matche bare tilnærmelsesvis. Der ville måske gå uger før produktionen var oppe i samme gear. Den kinesiske effektivitet findes bare ikke i USA. I USA vil man slet ikke kunne skalere produktion op og ned så hurtigt som i Kina. Fra den ene dag til den anden, kan Foxconn, ansætte 3.000 nye arbejdere. Eller fyre dem igen. Hvor lang tid ville den slags tage i USA - eller Danmark for den sags skyld? Tilsvarende er det i Kina nemt og hurtigt at skaffe 8.000 nye ingeniører til at holde styr på produktionen. I USA ville det tage op mod et år at skaffe så mange nye folk.

Der er ganske enkelt ikke er nok kvalificerede arbejdere i USA. I takt med at jobs og ekspertise er flyttet til Kina er uddannelsen af arbejde blevet mindre. Ville Apple flytte produktionen tilbage til USA, ville der ganske enkelt ikke kunne skaffes nok arbejdskraft. I runde tal er der omring en millioner folk beskæftiget i Kina med at producere Apples hardware. Man opdriver ikke bare lige 1 million amerikanske arbejde fra den ene dag til den anden.

I Kina kan alt fås lige om hjørnet

Et andet aspekt er, at Kina er blevet centrum for produktion. Noget der er selvforstærkende. Alt er samlet derovre. Har du pludselig brug for en millioner skruer, så kan du få det på nabofabrikken. Brug for en specialfremstillet plastik dims? Den fås lidt længere nede ad vejen inde for tre timer. Inden for er forholdsvis lille område som Shenzhen i Kina kan du få stort set alt, du kan tænke dig. Det findes bare ikke i USA. Det betyder også, at de tilbageværende underleverandører i USA stille og roligt flytter produktionen til Kina. For det er der, deres kunder er. Selvforstærkende.

Hvis Apple skal flytte produktion til USA vil det derfor kræve om omfattende omlæggelse af hele den amerikanske industri, og den globale økonomi i det hele taget. Kina er stedet hvor det sker, og det kan ikke engang Apple lave op på. Heller ikke selv om de ville.