I går var hovednyheden i Apple-kredse, at Apple har sagsøgt chip-producenten Qualcomm for $1 milliard. Apple mener at Qualcomm skylder Apple pengene som en del af en rabataftale. I bund og grund kedeligt erhvervsstof, der sikkert bare handler om at de to partnere ikke kan blive enige om nogle licensbetingelser.

Eller også er det meget mere i det. For hvorfor skulle Apple dog sagsøge en af sine egne leverandører? Qualcomm leverer modem-chips til Apples iPhone, det vi sige den chip der sørger for den trådløse kommunikation.

Qualcomm har leveret chips til Apple i mange år

Indtil lanceringen af iPhone 7, hvor Intel er kommet med som leverandør, har Quallcom i årevis leveret samtlige modem-chip i alle solgte iOS-enheder. Det er med andre ord tale om en mangeårig aftale mellem Apple og Qualcomm i den helt store liga. De to selskaber har drevet milliardforretning sammen i mange år. Hvorfor så pludselig ødelægge det gode forhold via et milliardsøgsmål?

En mulig forklaring er, at Apple hele tiden har været utilfredse med Quallcomm, men ikke har haft nogle alternativer og derfor har måttet accpetere det. Nu da Intel kan levere modem-chips i samme kvalitet, er Apple ikke længere afhængige af Qualcomm og kan derfor uden risiko sagsøge sin egen leverandør. Hvis ikke Qualcomm makker ret, går Apple bare over til Intel.

Vil Apple til at producere deres egne modem-chips?

En anden mulig, og langt mere interessant, forklaring er at Apple vil til at producere sine egne modem-chips. Den slags er dækket af massevis af patenter, hvoraf Apple givetvis skal købe licens til flere af dem fra Qualcomm. Kan man ikke nå til enighed om det, er en retssag en fint sted at få den slags på plads. Det virker sandsynligt at striden i virkeligheden mere handler om Apples brug af Qualcomms patenter snarere end Apples aftale om uenighed om prisen på Qualcomms chips.

Der er flere ting der bakker denne spekulationer op. For det første købte Apple i 2013 en udvikler at trådløse chips og i årene derefter har Apple ansat flere af konkurrenternes topfolk indenfor udviklling af modem-chips. Rent tidsmæssigt tager det nogle år at få udviklet sine egne chips fra grunden, og det passer meget godt med at de er ved at være klar. I efteråret kom Apples første egenudviklede trådløse chip, W1 til trådløse hovedtelefoner, på markedet, men hvorfor dog stoppe der? En fuldblods erstatning for Qualcomms chip ligger lige for. Apple har jo haft kæmpe succes med deres egenudviklet mobilprocessor, A-chips, der nok er de mest effektive på markedet. At gå efter at få modemdelen med også er en no brainer.

Fordele for både Apple og os brugere

Fordelen for Apple er først og fremmest øget kontrol. Med en egenudviklet chip kan Apple suverænt selv bestemme hvornår den skal opdateres og i hvilken retning udviklingen skal gå. Derudover vil Apple kunne tilpasse modem-chippen på en måde der ikke er mulig med en hyldevare. Som vi kender det fra A-chippen, der er meget bedre end specifikationerne på papiret antyder.

Økonomisk giver det også mening. Normalt er det meget dyrt at udvikle mikrochips, men Apple bruger så mange chips, at det fint giver mening at udvikle dem selv. Samsung gør det eksempelvis også. Qualcomms chips er faktisk dyrere end Apples egen hovedprocessor. Apple vil kunne spare en del penge ved at lave dem selv. Specielt ved integration med hovedprocessoren, skulle man tro at der var visse synergieffekter.

For os brugere kan en Apple-produceret modem-chip byde på forbedret sikkerhed og nye muligheder. Igen kan vi bare kigge på Apples W1-chip der til trods for at den benytter gængs Bluetooth-teknologi alligevel giver nye og bedre muligheder sammenlignet med andre.

Måske er det bare ønsketænkning, men jo mere man tænker over det, desto mere mening giver det faktisk. Jeg tror at vi allerede i den næste iPhonen vil se Apples egne modem-chips sammen med Apples andre egenudviklede chips.